อัตราเงินเฟ้อกำลังบีบขอบโรงพยาบาล—จะเกิดอะไรขึ้นต่อไป?


โรงพยาบาลต่างๆ ในสหรัฐฯ อยู่ในช่วงปีการเงินที่แย่ที่สุดในรอบหลายทศวรรษ ตามรายงานล่าสุด อัตรากำไรจากการดำเนินงานของโรงพยาบาลเฉลี่ยติดลบตลอดแปดเดือนแรกของปี 2565 สำหรับบริบทในปี 2563 แม้จะขาดทุนอย่างไม่เคยปรากฏมาก่อนในช่วงเดือนแรกของโรคโควิด-19 โรงพยาบาลยังคงรายงานอัตรากำไรจากการดำเนินงานเฉลี่ย 8 เดือนที่ 2 เปอร์เซ็นต์—แม้ว่าส่วนใหญ่จะได้รับความช่วยเหลือจากรัฐบาลกลางจากพระราชบัญญัติความช่วยเหลือ บรรเทาทุกข์ และความมั่นคงทางเศรษฐกิจ (CARES) ของ Coronavirus

ผลประกอบการทางการเงินที่ย่ำแย่ในอดีตเป็นผลมาจากแรงกดดันที่สำคัญในหลายด้าน การขาดแคลนแรงงานและการหยุดชะงักของห่วงโซ่อุปทานทำให้ค่าใช้จ่ายเพิ่มขึ้นอย่างมาก ซึ่งเนื่องจากลักษณะอัตราการชำระเงินคงที่ทุกปี โรงพยาบาลจึงไม่สามารถส่งต่อไปยังผู้จ่ายเงินได้ ในเวลาเดียวกัน ปริมาณผู้ป่วยที่ลดลง โดยเฉพาะอย่างยิ่งในสายบริการที่ทำกำไรได้มากกว่า มีรายได้ที่จำกัด และตลาดที่ลดลงทำให้เกิดการสูญเสียจากการลงทุนอย่างมาก

แม้ว่าการมองว่าความท้าทายเหล่านี้เป็นการกระแทกชั่วคราวเป็นเรื่องน่าดึงดูด แต่การฟื้นตัวอย่างรวดเร็วนั้นไม่น่าจะเป็นไปได้ด้วยเหตุผลหลายประการ ดังนั้น โรงพยาบาลจะถูกบังคับให้ใช้มาตรการลดค่าใช้จ่ายเชิงรุกเพื่อรักษาเสถียรภาพของงบดุล สำหรับบางคน การดำเนินการนี้จะรวมถึงการปิดแผนกหรือสายบริการ สำหรับคนอื่น ๆ ปิดทั้งหมด เมื่อสถานการณ์เหล่านี้คลี่คลาย ในที่สุด ผู้ป่วยจะเป็นผู้รับผิดชอบค่าใช้จ่าย ไม่ว่าจะในรูปแบบใดรูปแบบหนึ่ง

โรงพยาบาลเผชิญกับถนนที่ยากลำบากในการฟื้นตัวทางการเงิน

มีปัจจัยหลายประการที่บ่งชี้ว่าอัตรากำไรขั้นต้นของโรงพยาบาลจะเผชิญกับกระแสลมแรงอย่างต่อเนื่องในปีต่อๆ ไป ประการแรก ปัจจัยหลักที่ทำให้ค่าใช้จ่ายในโรงพยาบาลสูงขึ้นคือการขาดแคลนแรงงาน โดยเฉพาะอย่างยิ่ง แรงงานพยาบาล ซึ่งมีแนวโน้มว่าจะเลวร้ายลงในอนาคต นับตั้งแต่เริ่มระบาด โรงพยาบาลสูญเสียพนักงานรวม 105,000 คน, และตำแหน่งงานพยาบาลเพิ่มขึ้นกว่าเท่าตัว ในการตอบสนอง โรงพยาบาลต้องพึ่งพาพยาบาลที่จ้างเหมาค่าแรงและขยายเวลาทำงานล่วงเวลา ส่งผลให้ค่าแรงพุ่งสูงขึ้น แม้ว่าปัญหานี้จะทวีความรุนแรงขึ้นจากการระบาดใหญ่ แต่ปัญหาการขาดแคลนพยาบาลแห่งชาติเป็นปัญหาที่มีมายาวนานหลายสิบปี โดยคาดว่ากำลังแรงงานส่วนใหญ่ใกล้เกษียณอายุและอุปทานพยาบาลใหม่ไม่เพียงพอจะทดแทนได้ คาดว่าจะถึง 450,000 คนภายในปี 2568

ประการที่สอง ในขณะที่อัตราการชำระเงินจะปรับตามต้นทุนที่เพิ่มขึ้นในที่สุด แต่ก็มีแนวโน้มที่จะเกิดขึ้นช้าและไม่สม่ำเสมอ อัตรา Medicare ซึ่งปรับทุกปีตามประมาณการอัตราเงินเฟ้อนั้นถูกกำหนดไว้แล้วเพื่อชดเชยค่าใช้จ่ายของโรงพยาบาล เนื่องจาก Medicare ไม่ได้ออกการแก้ไขย้อนหลัง การปรับที่ต่ำกว่านี้จะกลายเป็นราคาของ Medicare ในอนาคตอันใกล้ ซึ่งจะทำให้ช่องว่างระหว่างต้นทุนและการชำระเงินกว้างขึ้น

สิ่งนี้ทำให้ผู้จ่ายเงินเชิงพาณิชย์สร้างความแตกต่าง โดยทั่วไปอัตราเชิงพาณิชย์จะมีการเจรจากันในรอบสัญญาสามถึงห้าปี ดังนั้นโรงพยาบาลที่อยู่ในช่วงต้นของสัญญาใหม่อาจถูกบังคับให้รอจนกว่าจะมีการเจรจาใหม่เพื่อให้มีการปรับราคาที่สำคัญมากขึ้น “การเจรจา เป็นเงื่อนไขที่ใช้บังคับในที่นี้ด้วย เนื่องจากผู้ชำระเงินไม่มีภาระผูกพันในการชดเชยต้นทุนที่เพิ่มขึ้น แต่มีแนวโน้มว่าความเร็วและระดับของการปรับราคาจะถูกกำหนดโดยส่วนแบ่งตลาดของผู้ให้บริการ ทำให้โรงพยาบาลขนาดเล็กเสียเปรียบอีก แนวโน้มนี้เป็นตัวอย่างที่ดีในช่วงวิกฤตการเงินปี 2551 ซึ่งมีเพียงโรงพยาบาลที่มีชื่อเสียงที่สุดเท่านั้นที่สามารถปรับราคาได้อย่างมีนัยสำคัญเพื่อตอบสนองต่อการสูญเสียการลงทุนในอดีต

ในที่สุด ความไม่แน่นอนทางเศรษฐกิจและการคุกคามของภาวะถดถอยจะสร้างการหยุดชะงักอย่างต่อเนื่องในปริมาณผู้ป่วย โดยเฉพาะอย่างยิ่งกับขั้นตอนการเลือก แม้ว่าในอดีตการดูแลสุขภาพจะเรียกว่า “การป้องกันภาวะเศรษฐกิจถดถอย” ความชุกที่เพิ่มขึ้นของแผนประกันสุขภาพที่มีการหักลดหย่อนได้สูง (HDHPs) และกลไกการแบ่งปันต้นทุนที่ก้าวร้าวมากขึ้นทำให้ผู้ป่วยต้องเผชิญกับค่าใช้จ่ายด้านการดูแลสุขภาพมากขึ้นและมีแนวโน้มที่จะชั่งน้ำหนักค่าใช้จ่ายเหล่านี้ เทียบกับรายจ่ายครัวเรือนอื่นๆ เมื่องบประมาณตึงตัว แม้ว่าการตอบสนองของผู้บริโภคจะไม่ใช่เรื่องใหม่—การวิจัยเกี่ยวกับภาวะถดถอยครั้งก่อนได้ระบุความสัมพันธ์โดยตรงระหว่างความแข็งแกร่งทางเศรษฐกิจและปริมาณการผ่าตัด—ระดับของการเปิดเผยต้นทุนสำหรับผู้ป่วยนั้นสูงเป็นประวัติการณ์ ตั้งแต่ปี 2551 การลงทะเบียนใน HDHP เพิ่มขึ้นเกือบสี่เท่า ซึ่งปัจจุบันคิดเป็น 28 เปอร์เซ็นต์ของการลงทะเบียนที่นายจ้างสนับสนุนทั้งหมด มีหลักฐานว่าการสัมผัสนี้ส่งผลต่อการตัดสินใจของผู้ป่วยอยู่แล้ว เมื่อเร็ว ๆ นี้ หนึ่งในห้าของผู้ใหญ่รายงานว่าการรักษาล่าช้าหรือละเลยเพื่อตอบสนองต่อภาวะเงินเฟ้อทั่วไป

เมื่อนำมารวมกัน ปัจจัยเหล่านี้ชี้ให้เห็นว่าแรงกดดันทางการเงินในปัจจุบันไม่น่าจะแก้ไขได้ในระยะสั้น เมื่อการสูญเสียเพิ่มขึ้นและเงินสดสำรองลดน้อยลง โรงพยาบาลจะต้องลดค่าใช้จ่ายในท้ายที่สุดเพื่อยับยั้งการตกเลือด ซึ่งนำเสนอทั้งความท้าทายและโอกาส

ผลกระทบโดยตรงและโดยอ้อมสำหรับต้นทุน คุณภาพ และการเข้าถึงการดูแล

เมื่อต้นทุนที่สูงขึ้นกลายเป็นราคาในเชิงพาณิชย์ ผู้ป่วยจะต้องเผชิญกับการปรับขึ้นค่าพรีเมียมอย่างมากอย่างหลีกเลี่ยงไม่ได้ ตามที่กล่าวไว้ข้างต้น กระบวนการนี้มีแนวโน้มที่จะเกิดขึ้นอย่างช้าๆ ในอีกไม่กี่ปีข้างหน้า ในระหว่างนี้ ความท้าทายในปัจจุบันและรูปแบบการตอบสนองของโรงพยาบาลจะมีผลกระทบต่อคุณภาพและการเข้าถึงการรักษาอย่างยั่งยืน โดยเฉพาะอย่างยิ่งในกลุ่มประชากรที่เปราะบางที่สุด

ผลกระทบที่อาจเกิดขึ้นกับประสบการณ์ของผู้ป่วยและคุณภาพการดูแล

บุคลากรที่ไม่เพียงพอได้สร้างปัญหาคอขวดอย่างมากในสถานพยาบาลผู้ป่วยนอกและผู้ป่วยเฉียบพลัน ส่งผลให้เวลารอเพิ่มขึ้น กระบวนการล่าช้า และในกรณีร้ายแรง โรงพยาบาลต้องเปลี่ยนเส้นทางผู้ป่วยโดยสิ้นเชิง ในช่วงคลื่น Omicron มีรายงานว่าโรงพยาบาล 52 แห่งจาก 62 แห่งในลอสแองเจลิสแคลิฟอร์เนียได้เปลี่ยนเส้นทางผู้ป่วยเนื่องจากเตียงและบุคลากรไม่เพียงพอ

ความท้าทายของแรงงานพยาบาลจะส่งผลโดยตรงต่อคุณภาพทางคลินิก การขาดแคลนพยาบาลอย่างต่อเนื่องจะทำให้โรงพยาบาลต้องเพิ่มน้ำหนักผู้ป่วยและขยายชั่วโมงการทำงานล่วงเวลา มาตรการที่เชื่อมโยงซ้ำแล้วซ้ำเล่ากับการอยู่โรงพยาบาลนานขึ้น ข้อผิดพลาดทางคลินิกที่มากขึ้น และผลลัพธ์ของผู้ป่วยที่แย่ลง นอกจากนี้ คลื่นของพยาบาลที่มีประสบการณ์ที่ออกจากแรงงานจะช่วยเร่งการแบ่งแยกที่เพิ่มขึ้นแล้วระหว่างประสบการณ์การพยาบาลโดยเฉลี่ยและความซับซ้อนของการดูแลที่พวกเขาได้รับการร้องขอ เทรนด์นี้เรียกว่า “ช่องว่างประสบการณ์-ความซับซ้อน”,” จะแย่ลงไปอีกในปีต่อๆ ไป เนื่องจากบุคลากรทางการพยาบาลส่วนสำคัญของวัยเกษียณ นอกเหนือจากผลกระทบด้านคุณภาพทางคลินิกแล้ว การอพยพของพยาบาลที่มีประสบการณ์ ซึ่งหลายคนทำหน้าที่ให้ความรู้ด้านการพยาบาลและบทบาทการเป็นพี่เลี้ยงที่สำคัญ—ยังมีผลตอบรับต่อการฝึกอบรมและการจัดหาพยาบาลใหม่ด้วย

ผลกระทบของบุคลากรต่อคุณภาพการดูแลไม่ได้จำกัดเฉพาะเจ้าหน้าที่คลินิกเท่านั้น ในช่วงเดือนแรกของการระบาดใหญ่ โรงพยาบาลต่างๆ ได้เลิกจ้างหรือเลิกจ้างพนักงานที่ไม่ประจำคลินิกหลายแสนคน ซึ่งเป็นเป้าหมายร่วมกันในการลดเงินเดือนระยะสั้น แม้ว่าเจ้าหน้าที่เหล่านี้จะไม่ส่งผลกระทบโดยตรงต่อการดูแลผู้ป่วย (หรือค่าใช้จ่ายที่เรียกเก็บ) แต่อาจส่งผลกระทบอย่างมีนัยสำคัญต่อประสบการณ์ของผู้ป่วยและความพึงพอใจ นอกจากนี้ การลดขนาดเจ้าหน้าที่สนับสนุนอาจส่งผลเสียต่อประสิทธิภาพการทำงานของแพทย์และเวลาที่ใช้กับผู้ป่วย ซึ่งอาจส่งผลต่อต้นทุนและคุณภาพการรักษาที่ปลายน้ำ

ผลกระทบที่ไม่สมส่วนต่อชุมชนที่ด้อยโอกาส

การเข้าถึงการดูแลที่ลดลงจะรู้สึกรุนแรงที่สุดในพื้นที่ชนบท รายงานล่าสุดพบว่าโรงพยาบาลในชนบทมากกว่า 30 เปอร์เซ็นต์มีความเสี่ยงที่จะถูกปิดภายใน 6 ปีข้างหน้า ทำให้ชุมชนที่ได้รับผลกระทบ ซึ่งได้แก่ สูงอายุ ป่วย และยากจนกว่าปกติทางสถิติ มีความเสี่ยงสูงสำหรับผลลัพธ์ด้านสุขภาพที่ไม่พึงประสงค์ เมื่อโรงพยาบาลในชนบทปิดตัวลง ประชาชนในท้องถิ่นต้องเดินทางไกลกว่า 20 ไมล์เพื่อเข้ารับการรักษาแบบผู้ป่วยในหรือฉุกเฉิน สำหรับผู้ป่วยที่มีภาวะคุกคามถึงชีวิต การเดินทางที่เพิ่มขึ้นนี้เชื่อมโยงกับความเสี่ยงต่อการเสียชีวิตเพิ่มขึ้น 5-10 เปอร์เซ็นต์

การปิดในชนบทยังส่งผลต่อปลายน้ำที่ทำให้การใช้งานของผู้ป่วยแย่ลงไปอีกและการเข้าถึงการดูแล โรงพยาบาลในชนบทมักจ้างแพทย์ท้องถิ่นส่วนใหญ่ หลายคนออกจากชุมชนเมื่อสถานบริการเหล่านี้ปิดตัวลง การเข้าถึงการดูแลเฉพาะทางที่ซับซ้อนและการทดสอบวินิจฉัยก็ลดลงเช่นกัน เนื่องจากบริการเหล่านี้ส่วนใหญ่ให้บริการโดยผู้ขายหรือกลุ่มผู้ให้บริการภายในสถานบริการของโรงพยาบาล ดังนั้นเมื่อโรงพยาบาลในชนบทปิดตัวลง ชุมชนโดยรอบจะสูญเสียการเข้าถึงบริการดูแลต่อเนื่องทั้งหมด ด้วยเหตุนี้ บุคคลในชุมชนเหล่านี้จึงมีแนวโน้มที่จะละทิ้งการรักษา การทดสอบ หรือบริการป้องกันตามปกติ ซึ่งทำให้ความไม่เท่าเทียมกันทางสุขภาพแย่ลงไปอีก

ในพื้นที่ที่ไม่ได้รับผลกระทบจากการปิดโรงพยาบาล การเข้าถึงจะได้รับผลกระทบเฉพาะเจาะจงมากขึ้น หลังวิกฤตการณ์ทางการเงินในปี 2551 การตอบสนองที่เปลี่ยนต้นทุนโดยทั่วไปจากโรงพยาบาลคือการลดการให้บริการที่ไม่ก่อให้เกิดผลกำไร ในอดีต มาตรการเหล่านี้ส่งผลกระทบอย่างไม่เป็นสัดส่วนกับผู้ป่วยกลุ่มน้อยและผู้ป่วยที่มีรายได้น้อย เนื่องจากพวกเขามักจะรวมบริการที่มีประชากรในกลุ่ม Medicaid สูง (เช่น การดูแลด้านจิตเวชและการเสพติด) และบริการที่สำคัญ เช่น สูติศาสตร์และการดูแลผู้ป่วยบาดเจ็บ ซึ่งไม่เพียงพอในชุมชนเหล่านี้ . ตั้งแต่ปี 2020 โรงพยาบาลหลายสิบแห่งทั้งในเมืองและในชนบทได้ปิดหรือระงับการคลอดบุตร เช่นเดียวกับการปิดโรงพยาบาลในชนบท การปิดเหล่านี้มีผลปลายน้ำต่อการเข้าถึงแพทย์ในท้องถิ่นหรือบริการด้านสุขภาพอื่นๆ

ศักยภาพในการลดต้นทุนการผลิตและความจำเป็นในการตอบสนองต่อนโยบายที่วัดได้

แม้จะมีสถานการณ์ความหายนะและความเศร้าโศกที่นำเสนอข้างต้น แต่การให้ความสำคัญกับค่าใช้จ่ายของโรงพยาบาลก็ไม่ได้เป็นลบทั้งหมด มาตรการลดต้นทุนย่อมทำให้เกิดประสิทธิภาพในอุตสาหกรรมที่ไม่มีประสิทธิภาพฉาวโฉ่ นอกจากนี้ การปิดโรงงานบางแห่งไม่ได้ส่งผลกระทบด้านลบต่อการดูแล แม้ว่าการปิดโรงงานในชนบทอาจมีผลร้ายแรงในกรณีฉุกเฉินด้านสุขภาพ แต่จากการศึกษาพบว่าผลลัพธ์สำหรับเงื่อนไขที่ไม่เร่งด่วนยังคงใกล้เคียงกันหรือดีขึ้นจริง

ในอดีต ความพยายามที่จะควบคุมการใช้จ่ายด้านการดูแลสุขภาพได้มุ่งเน้นไปที่ด้านอุปสงค์ (นั่นคือ การใช้) หรือราคาที่เจรจากัน มาตรการเหล่านี้เพิกเฉยต่อผลกระทบของค่าใช้จ่ายโรงพยาบาล ซึ่งแซงหน้าอัตราเงินเฟ้อในอดีตและมีส่วนทำให้ราคาสูงขึ้นโดยตรง ดังนั้น สถานการณ์ปัจจุบันจึงเป็นโอกาสสั้นๆ ที่สิ่งจูงใจของโรงพยาบาลจะสอดคล้องกับเป้าหมายนโยบายที่กว้างขึ้นในการลดต้นทุน การใช้โอกาสนี้ให้เกิดประโยชน์สูงสุดจะต้องใช้ดุลยพินิจอย่างรอบคอบจากผู้กำหนดนโยบาย

เพื่อตอบสนองต่อความท้าทายในปัจจุบัน American Hospital Association ได้ยื่นอุทธรณ์ต่อสภาคองเกรสเพื่อขยายโครงการช่วยเหลือของรัฐบาลกลางที่สร้างขึ้นในพระราชบัญญัติ CARES แม้ว่าสิ่งนี้จะช่วยบรรเทาความสูญเสียในระยะสั้น แต่ก็จะบ่อนทำลายผลกำไรในเชิงบวกในด้านประสิทธิภาพด้านต้นทุนด้วย แทนที่จะให้เงินช่วยเหลือในวงกว้าง ผู้กำหนดนโยบายควรพิจารณาแนวทางที่ตรงเป้าหมายมากขึ้น ซึ่งสนับสนุนชุมชนที่สำคัญและบริการในชนบทโดยไม่ต้องให้ทุนสนับสนุนต่อความไร้ประสิทธิภาพของระบบสุขภาพในวงกว้างต่อไป

การจัดตั้งโรงพยาบาลฉุกเฉินในชนบทซึ่งเริ่มต้นในปี 2566 ถือเป็นแนวทางหนึ่งในการขจัดค่าใช้จ่ายส่วนเกิน ขณะเดียวกันก็ป้องกันผลกระทบด้านลบของผู้ป่วย กฎนี้ให้สิ่งจูงใจทางการเงินสำหรับการเข้าถึงที่สำคัญที่ลำบากและโรงพยาบาลในชนบทเพื่อเปลี่ยนเป็นแผนกฉุกเฉินแบบสแตนด์อโลนแทนที่จะปิดทันที หากมีประสิทธิภาพ นโยบายนี้จะช่วยให้แน่ใจว่าชุมชนที่ได้รับผลกระทบสามารถเข้าถึงการดูแลฉุกเฉินที่สำคัญได้ ในขณะที่ลดต้นทุนโดยรวมที่เกิดจากบริการที่มีปริมาณน้อยและไม่สามารถทำได้ทางการเงิน

นโยบายยังสามารถช่วยส่งเสริมประสิทธิภาพด้วยการปรับปรุงความครอบคลุมสำหรับบริการดิจิทัลและ telehealth ซึ่งได้รับการขนานนามว่าเป็นโซลูชันที่เป็นไปได้สำหรับทะเลทรายด้านการดูแลสุขภาพในชนบท หรือการผ่อนคลายกฎระเบียบเพื่อส่งเสริมการใช้ผู้ให้บริการระดับกลางอย่างมีประสิทธิภาพมากขึ้น

บทสรุป

ความท้าทายทางการเงินที่โรงพยาบาลเผชิญอยู่นั้นมีมากมายและมีแนวโน้มว่าจะยังคงมีอยู่ในปีต่อๆ ไป เป็นผลให้ระบบสุขภาพจะถูกบังคับให้ใช้มาตรการที่รุนแรงเพื่อลดต้นทุนและรักษาอัตรากำไรให้คงที่ ความท้าทายที่มีอยู่และรูปแบบการตอบสนองของโรงพยาบาลจะมีผลกระทบระยะยาวต่อต้นทุน คุณภาพ และการเข้าถึงการรักษา โดยเฉพาะอย่างยิ่งในชุมชนที่ด้อยโอกาสในอดีต เช่นเดียวกับวิกฤตใดๆ พวกเขายังนำเสนอโอกาสในการจัดการกับความไร้ประสิทธิภาพทั่วทั้งอุตสาหกรรม ผู้กำหนดนโยบายสามารถบรรเทาผลกระทบด้านลบและช่วยให้ระบบมีประสิทธิภาพและประสิทธิผลมากขึ้นโดยอาศัยนโยบายที่เป็นเป้าหมายและอิงตามหลักฐาน



ข่าวต้นฉบับ